开绿灯!欧洲航天局将开启彗星拦截者任务

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开绿灯!欧洲航天局将开启彗星拦截者任务

彗星有着美丽、明亮、延伸着的尾巴,是夜空中壮观的景象之一。

众所周知,彗星是太阳系早期的遗迹,在太阳系形成过程中,由冷却的气体、岩石及尘埃组成的“雪球”。

它们一般来自于太阳系的外围,在柯伊伯带运行,据估计数以十亿计。

2020年夏天,新智彗星。来源:NASA、ESA、STScI、Q. Zhang(加州理工学院)

每隔一段时间,就有一颗彗星进入内太阳系,如果距离太阳比较近的时候,彗星将会升温融解,在太阳风的影响下,拖着一条长长的尾巴。

柯伊伯带和奥尔特云。来源:欧洲航天局

那么,来自太阳系外的彗星呢?它们是否也有着同样的形成机制?

这些问题在2017年系外彗星奥陌陌(Oumuamua)进入太阳系时,引起了科学家们热烈的讨论。

奥陌陌是第一个被确认进入太阳系的星际物体,在地球能观测到的11天内,科学家确定了它的形状。

它的长大概是宽的5-10倍,形状像是一根雪茄,这让科学家对它的起源与组成充满了疑问。

奥陌陌(Oumuamua)示意图,这样的形状与太阳系中所见的物体都不同。来源:ESO

6月8日,欧洲航天局通过了一个新的计划:彗星拦截者任务(Comet interceptor)。

彗星拦截者任务的探测主要目标,是第一次进入太阳系内的彗星的彗星,或者在太阳系内停留时间较短的天体。

此前罗塞塔号的目标主要来自于柯伊伯带,而彗星拦截者的目标更了能来自太阳系更外围的奥尔特云。这项任务让人期待,研究这类星际物体,有助于了解彗星如何在恒星系统中形成与演化。

彗星拦截者任务示意图。来源:ESA

此外,彗星拦截者还将为欧洲航天局的行星防御任务做出贡献,它针对近地天体进行的研究,将有机会揭开更多的秘密,并达到捍卫地球的目的。

在未来,它会对首次造访内太阳系的彗星有哪些发现?该任务能否成功找到来自我们太阳系外的彗星?

时间会证明一切,这就是科学与宇宙的魅力。

  • 参考:
    • https://www.tam.gov.taipei/News_Content.aspx?n=EF86D8AF23B9A85B&sms=F32C4FF0AC5C2801&s=E15DD45C8904EE40
    • https://www.universetoday.com/156282/esa-gives-green-light-on-its-comet-interceptor-mission/#more-156282
    • https://www.esa.int/Science_Exploration/Space_Science/Comet_Interceptor_approved_for_construction