韦伯望远镜拍下:那颗有生命存在可能性的星球

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韦伯望远镜拍下:那颗有生命存在可能性的星球

对土星最大的卫星土卫六(泰坦)来说,这是一个多云的季节。

土卫六是一个奇怪的世界,有点像地球,但它的陆地是由水冰构成,其河流和海洋充满了液态甲烷和其他碳氢化合物,而大气厚且朦胧并点缀着甲烷云。

韦伯空间望远镜于11月4日的观测中看到了其中的两片云,而这让科学家们兴奋不已。

韦伯空间望远镜近红外相机(NIRCam)拍摄土卫六的两张照片。图片来源:NASA、ESA、CSA、Webb Titan GTO Team/Alyssa Pagan (STScI)

韦伯空间望远镜会在第一年花费共15小时的时间来研究土卫六的大气层,目的是绘制其雾霾的分布图并识别新的气体等目标。

科学家们对此次观测的数据感到非常兴奋,当他们仔细研究数据资料时,发现了两朵云,而其中一朵位于土卫六最大的甲烷湖克拉肯海(Kraken Mare)上空。

很快的研究团队想到了方法来重新检查这些云,以了解它们是如何随时间变化,他们联系了夏威夷的凯克天文台,在韦伯观测后的两天就能够对土卫六进行观测。

原本担心两天后凯克天文台观测土卫六时,云层会消失,但幸运的是在相同的位置有云,并且看起来它们的形状发生了变化。

然而,并不表示凯克看到的与韦伯所见是相同的云,科学家预测云层的活动是频繁的,因为土卫六的北半球正是夏末,会吸收更多的太阳辐射,因此凯克所观测到的云也可能是新形成的。

土卫六。左:韦伯11月4日拍摄;右:凯克天文台11月6日拍摄。图片来源:NASA、ESA、CSA、Webb Titan GTO Team/Alyssa Pagan (STScI)

韦伯的近红外相机(NIRCam)可以在几种不同波长的光下,对目标进行成像,因此科学家可以在其拍摄的影像中识别出云层,透过它分离出土卫六的低层大气。

研究人员尚未完成NIRCam所有的数据分析,第二台仪器也在工作中,近红外光谱仪(NIRSpec)可将土卫六大气层反射的光分离出来,并测量每种波长的光有多少。这些光谱应该有助于科学家绘制出低层大气中存在哪些化合物,包括南极上空的一个奇怪亮点。

韦伯还计划在2023年5月或6月重新将目光投向土卫六,这次将使用中红外成像-光谱仪(MIRI),让科学家对其奇怪、朦胧大气中的化学物质能有更进一步的了解。

土卫六。左:韦伯11月4日拍摄;中:凯克天文台11月6日拍摄;右:凯克天文台11月7日拍摄。图片来源:NASA/STScI/WM Keck Observatory/Judy Schmidt

卡西尼号任务曾于2004年抵达土星,在2017年进入土星大气层焚毁前,曾飞越土卫六一百多次。

NASA也正在开展一项名为Dragonfly(蜻蜓号)的新任务,这是一艘无人飞行器,预计于2026年发射并在8年后降落在土卫六上,在每个站点收集各种资料,寻找适合生物生存的环境与化学变化。

  • 参考:
    • https://www.tam.gov.taipei/News_Content.aspx?n=EF86D8AF23B9A85B&sms=F32C4FF0AC5C2801&s=8FF1639F606E067A
    • https://www.space.com/james-webb-space-telescope-saturn-moon-titan